April 16, 2024

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Paige Bueckers führt UConn an JuJu Watkins, USC vorbei, zum 23. Final Four-Auftritt der Huskies

Paige Bueckers führt UConn an JuJu Watkins, USC vorbei, zum 23. Final Four-Auftritt der Huskies

In einem mit Stars besetzten zweiten Spiel am Montagabend führte Paige Bueckers UConn mit 80-73 an USC vorbei und erreichte damit das zweite Final Four der Huskies in den letzten drei Saisons. Für UConn ist dies der 23. Final-Four-Auftritt in der Programmgeschichte.

„Es war eines der besten Spiele, die ich je auf diesem Niveau hatte“, sagte UConn-Trainer Geno Auriemma nach dem Spiel. „Zwei großartige Teams. Tolle Rivalen, die ihr Bestes geben, um den Traum jedes Kindes zu verwirklichen, wenn sie aufs College gehen.

Bueckers beendete das Spiel mit 28 Punkten, 10 Rebounds, sechs Assists, drei Steals und zwei Blocks bei 11 von 23 Schüssen und 3 von 6 aus der 3-Punkte-Distanz. Sie erzielte mit dem Sieg ihre siebte 20-Punkte-Leistung in Folge. Aaliyah Edwards erzielte 24 Punkte und sechs eigene Rebounds für die Huskies.

USC-Neuling JuJu Watkins verzeichnete mit 29 Punkten, 10 Rebounds, zwei Assists und zwei Blocks den höchsten Spielstand und wurde die neue beste Torschützin der Division I aller Zeiten. Mackenzie Forbes steuerte 24 Punkte, drei Rebounds und drei Assists für die Trojans bei.

USC erkämpfte sich früh einen Vorsprung von 15:6 und nutzte seinen Vorsprung aus. Aber UConn kam schnell zurecht, übte Druck auf den Ball aus und führte ihn präzise im Halbfeld aus. Die Huskies reagierten schnell auf jeden Fehler, den die Trojans in der Verteidigung machten, egal, ob es sich um einen verpassten Ballwechsel in der Backline oder darum handelte, einen Ball unter einen Block zu bringen. Die Huskies führten im zweiten Viertel mit sechs Punkten Vorsprung und lagen nie über diesen Punkt hinaus zurück.

Während USC außerhalb von Watkins und Forbes nur minimale Offensiven verspürte, leistete UConn im gesamten Kader unerwartete Beiträge. Qadence Samuels hat seit der ersten Runde des NCAA-Turniers nicht mehr gespielt, aber die Huskies erzielten in ihren 14 Minuten acht Pluspunkte auf Teamhöhe, da sie eine solide Verteidigung spielte und einen Dreier zunichte machte. Ace Brady, von dem Auriemma sagte, er gebe ihm ständig Gründe, nicht so gut zu spielen wie sie im Training, erzielte acht Punkte und konfrontierte Watkins am Rand.

UConn war das komplettere Team, und es schadete nicht, dass die Huskies mit Bueckers auch den besten Spieler auf dem Feld hatten, der zum dritten Mal in drei College-Saisons ins Final Four aufsteigt. Die Viertklässlerin war für große Momente prädestiniert, konnte ihrem Team jedoch bei einer Sweet-16-Niederlage im Jahr 2023 nicht helfen und gleichzeitig einen Kreuzbandriss heilen. Sie glänzte während des gesamten Wettbewerbs am Montag, besiegelte das Spiel aber im vierten Viertel mit sieben Punkten in 90 Sekunden.

„Es klingt verrückt, angesichts ihrer Zahlen zu sagen, es gab Zeiten, in denen ich dachte, wir hätten das Geschehen gut bewacht, sie hat einige harte Würfe gemacht“, sagte USC-Trainerin Lindsay Gottlieb. „Bei so einer Spielerin kann man nicht zulassen, dass ihr etwas Leichtes gelingt, weil sie manchmal die schwierigen Dinge tut. Ich glaube, da sind wir ein wenig ins Stolpern geraten. Sie ist einfach eine solide Schlagmacherin und eine großartige Allroundspielerin.“ „

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UConn trifft nun am 5. April auf Caitlin Clark und die Iowa Hawkeyes, um die Chance zu haben, an der nationalen Meisterschaft teilzunehmen.

Die Huskies und Hawkeyes trafen zuletzt beim NCAA-Turnier 2021 aufeinander, einem Sweet-16-Spiel, das UConn in den Rookie-Saisons von Bueckers und Clark mit 92-72 gewann. Die Huskies erreichten in diesem Jahr das Final Four, als Bueckers Nationalspieler des Jahres wurde. Clark gewann die Ehre im Jahr 2023, als sie Iowa State zum nationalen Titelspiel führte. Keiner der beiden konnte eine nationale Meisterschaft gewinnen, obwohl einer von ihnen zum zweiten Mal in seiner Karriere die Chance haben wird, um diese Ehre zu spielen.

Die letzten vier Jahre des College-Basketballs waren geprägt von der Größe der Bakers, Clark und South Carolina. Alle drei werden in Cleveland sein, um um den Titel 2024 zu kämpfen.

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(Foto: Steve Chambers/Getty Images)