Juli 25, 2024

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Der Yellowstone-Supervulkan hat ein Ökosystem zerstört, es aber für uns gerettet

Der Yellowstone-Supervulkan hat ein Ökosystem zerstört, es aber für uns gerettet
Hineinzoomen / Innenansicht des Nashorngeheges. Freigelegte versteinerte Skelette, die zu Forschungszwecken und zur öffentlichen Ausstellung am Standort zurückgelassen wurden.

Rick E. Otto, Staatsmuseum der Universität von Nebraska

Der Tod war überall. Überall lagen Tierkadaver verstreut, durchnässt in den örtlichen Sümpfen, während die Asche alles wegfegte, was ihr in den Weg kam. Für einige geschah der Tod schnell; Für andere war der Tod langsam und schmerzhaft.

Diese Szene ereignete sich nach einem massiven Vulkanausbruch im etwa 1.600 Kilometer (900 Meilen) entfernten Idaho. Der Ausbruch war so heftig, dass er den Vulkan selbst zerstörte, einen 80 Kilometer breiten Krater hinterließ und Aschewolken ausspuckte, die vom Wind über weite Strecken getragen wurden und fast alles töteten, das ihn einatmete. Dies galt insbesondere hier, an diesem Ort in Nebraska, wo große und kleine Tiere den tödlichen Emissionen des Ausbruchs erlagen.

Am Ende wurden alle Spuren dieses schrecklichen Ereignisses verschüttet; Das Leben ging weiter, entwickelte sich und veränderte sich. Aus diesem Grund konnte Michael Voorhees Millionen Jahre später, im Sommer 1971, einen weiteren unterhaltsamen Tag voller Erkundungen genießen.

Finde ein Einhorn

Wie jeden Sommer zwischen den Schuljahren erstellte er eine geologische Karte seiner Heimatstadt in Nebraska. Das bedeutete, von Bauernhof zu Bauernhof zu gehen und zu fragen, ob er über das Grundstück laufen könne, um Felsen zu untersuchen und nach Fossilien zu suchen. „Im Grunde genommen bin ich im Grunde nur ein Kind, und im Sommer Paläontologe zu sein, war meine Vorstellung vom Himmel“, sagte Voris, inzwischen pensioniert von der University of Georgia, gegenüber Ars.

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Was seine Aufmerksamkeit auf einer Farm besonders erregte, war eine Schicht aus Vulkanasche – etwas, das Geologen und Paläontologen schätzen und das Alter von Sedimenten damit bestimmen. Aber als er näher kam, entdeckte er es auch Ich bemerkte „Freigelegte Knochen.“ „Es war wirklich interessant, einen Unterkiefer zu finden, der noch am Schädel befestigt war!“

Dieser Schädel gehörte einem jungen Nashorn. Voris und einige seiner Schüler kehrten zur Stätte zurück, um weitere Ausgrabungen durchzuführen, und entdeckten die Überreste des verbliebenen vollständigen Nashorns (das heißt, seine Skelettknochen waren miteinander verbunden, als ob es lebendig wäre). Bei weiteren Ausgrabungen kamen die intakten Skelette von fünf oder sechs weiteren Nashörnern zum Vorschein. Dies reichte aus, um von National Geographic Gelder für die Durchführung umfangreicher Ausgrabungen zu erhalten, die zwischen 1978 und 1979 stattfanden. Die Teams sammelten neben vielen anderen Tieren insgesamt 70 vollständige Nashornskelette.

Um dies ins rechte Licht zu rücken: Die meisten Fossilienfundstellen – selbst spektakuläre mit vielen Tieren – bestehen hauptsächlich aus zerlegten Skeletten, Puzzleteilen, die Paläontologen mühsam wieder zusammensetzen. Aber hier war etwas, was noch kein anderer Ort zuvor hervorgebracht hatte: Unzählige vollständige Skelette wurden dort aufbewahrt, wo sie starben.

Voorhees und andere erkannten, dass es noch mehr zu entdecken gab, und appellierten daher an die größere Gemeinde von Nebraska, bei der Erhaltung des Gebiets mitzuhelfen. Dank harter Arbeit und großer lokaler Spenden konnte das Gebiet gerettet werden. Paläontologischer Park Ashfall Es wurde 1991 der Öffentlichkeit zugänglich gemacht und beschäftigt zwei Vollzeitmitarbeiter.

Die entdeckten Fossilien wurden nun an Ort und Stelle belassen, was bedeutet, dass sie genau dort, wo sie gefunden wurden, freigelegt bleiben, geschützt durch eine massive Struktur namens „ Hubbard Rhino Barn. Das Graben im Stall erfolgt langsamer und gleichmäßiger ein Schritt Die Ausgrabungen in diesem Gebiet sind weiter fortgeschritten als in den 1970er Jahren, was vor allem auf die geringe Zahl wechselnder Saisonarbeiter – meist Universitätsstudenten – zurückzuführen ist, die jeden Sommer tiefer graben.

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Das Nashorngehege schützt das Fossilbett vor Witterungseinflüssen.
Hineinzoomen / Das Nashorngehege schützt das Fossilbett vor Witterungseinflüssen.

Fotos von Rick E. Otto, Nebraska State Museum

Ein komplettes Ökosystem

Fast 50 Jahre Ausgrabungen und Forschung haben die Geschichte eines katastrophalen Ereignisses und seiner Folgen enthüllt, das sich in Nebraska ereignete und von dem niemand etwas gewusst hätte – wo Arten wie Einhorn, SchönheitEs war üblich, Hirsche mit scharfen Reißzähnen zu sehen.

Aber um diese Geschichte zu verstehen, müssen wir die Szene festlegen. Das Gebiet, das wir heute als Ashfall Fossil Beds kennen, war im Miozän tatsächlich eine Wasserstelle und wurde von einer Vielzahl von Tieren frequentiert. Wir wissen das, weil sich Fossilien dieser Tiere in einer Sandschicht am Boden des Kraters befinden, einer Schicht, die von dem massiven Vulkanausbruch nicht betroffen war.

Rick Otto war einer der Studenten, die die Fossilien 1978 ausgegraben haben. Er wurde 1991 Ashfalls Superintendent und ging Ende 2023 in den Ruhestand. „Vor dem Vulkanaschesturm starben Tiere eines natürlichen Todes rund um das Ashfall-Wasserloch“, sagte Otto zu Ars. Erklärt die Fossilien, die in diesen Sanden gefunden wurden. Nach der Exhumierung wurden ihre Körper möglicherweise von einem großen Tier, das das Wasserloch besuchte, mit Füßen getreten und „diese Knochen in den Sand gestoßen“.